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Sonda Cassini, crónica de una muerte anunciada

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Dentro de unas semanas ya no se hablará de la patética obsesión por el lenguaje inclusivo,  tal como ya ocurrió con el cartel de los mexicanos y los perros… pero pasarán siglos antes de que se olvide la Sonda Cassini.

Las prioridades de la atención del hombre son incomprensibles e incomprensiblas. Pero por suerte tenemos a Alberto Moroy para que nos sintetice todo y no caigamos en el ridículo de conocer lo superfluo e ignorar lo relevante.

 

Por Alberto Moroy 

Por estar saturado de información, las verdaderamente interesantes, me pasan “por arriba”. Este es el caso: las ultimas noticias referente a la sonda espacial  Cassini-Huygens y su muerte anunciada en una colisión con el planeta Saturno, me llevaron a conocer un poco mas de esta misión que finalizará el 15 de septiembre del 2017, (veinte años después de su lanzamiento ocurrido en octubre de 1997) cuando se desintegre en la atmosfera de  planeta Saturno.

Una digresión

Todavía recuerdo la vieja película de Méliès “Viaje a la Luna” (Ver abajo). El guion fue escrito por el director y por su hermano mayor Gaston Méliès, está basado en dos novelas: De la Tierra a la Luna, de Julio Verne, y Los primeros hombres en la Luna, de H. G. Wells. La película dura 14 minutos con 12 segundos, vale la pena verla, y comparar como se imaginaban el 1902, lo que debía ser un viaje a la Luna, con toques de humor. Ciento quince años después este viaje no tripulado de la snasa, onda Cassini, nos deja “boquiabiertos”.

Viaje a la Luna, de Georges Méliès (1902)

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La información 6 de abril de 2017

La sonda Cassini de la NASA,  que órbita alrededor de Saturno desde 2004, se prepara para iniciar las maniobras para introducirse en su atmósfera de gas, el 15 de septiembre Cassini comenzará su primera maniobra para sumergirse, con un último sobrevuelo cerca de Titán el 22 de abril. Cuando haga su última inmersión en la atmósfera de Saturno el 15 de septiembre, la sonda continuará transmitiendo los datos de varios de sus instrumentos, incluyendo la composición atmosférica, hasta la pérdida de la señal.

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Ensamblaje de la sonda Cassini

 

Titán

Es el mayor de los satélites de Saturno  Además es el único satélite conocido que posee una atmósfera importante, y el único objeto, aparte de la Tierra, en el que se ha encontrado evidencia clara de cuerpos líquidos estables en la superficie.

Increíbles Montañas de más de 3.000 Metros en la Luna Titán

 

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Pese a que se suponía que la sonda debía concluir sus trabajos a finales de 2008, se mantuvo activa, con sus 12 instrumentos, transmitiendo información del sistema, por lo que la NASA decidió en 2010 prolongar su misión hasta este año. Durante el tiempo que ha estudiado Saturno, Cassini ha hecho numerosos e increíbles descubrimientos, incluyendo la actividad hidrotermal existente en el “océano global” dentro de la luna helada de Encelado,  (Sexto satélite más grande de Saturno), con unos 500 km de diámetro,8 aproximadamente la décima parte del de Titán, el mayor satélite saturniano.

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Encelado: Una de las lunas de Saturno

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NASA impactantes imágenes de chorros de agua y vapor en Encélado

Encelado, fotografía de alta definición tomada por la nave Cassini

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Los sonidos de Saturno

Uno de los descubrimientos más impactantes de Cassini fue la detección de emisiones de radio provenientes de Saturno. Estos extraños sonidos fueron captados en abril de 2002, cuando se encontraba a 374 millones de kilómetros del planeta.

Las lunas de Saturno

Saturno tiene muchos satélites, quizá unos 200, de los cuales más de 60 tienen órbitas confirmadas El sistema de satélites alrededor de Saturno muestra algunos ejemplos de dinámica orbital interesantes, como los satélites pastores, satélites co-orbitales y satélites troyanos. Además, algunos satélites de Saturno se encuentran en resonancia entre sí.

Continúa

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Saturno

Es el sexto planeta del sistema solar, el segundo en tamaño y masa después de Júpiter y el único con un sistema de anillos visible desde nuestro planeta. Su nombre proviene del dios romano Saturno. Forma parte de los denominados planetas exteriores o gaseosos. El aspecto más característico de Saturno son sus brillantes anillos. Antes de la invención del telescopio, Saturno era el más lejano de los planetas conocidos y, a simple vista, no parecía luminoso ni interesante. El primero en observar los anillos fue Galileo en 1610,1 pero la baja inclinación de los anillos y la baja resolución de su telescopio le hicieron pensar en un principio que se trataba de grandes lunas. Christian Huygens, con mejores medios de observación, pudo en 1659 observar con claridad los anillos. James Clerk Maxwell, en 1859, demostró matemáticamente que los anillos no podían ser un único objeto sólido sino que debían ser la agrupación de millones de partículas de menor tamaño. Las partículas que componen los anillos de Saturno giran a una velocidad de 48 000 km/h, 15 veces más rápido que una bala.

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Saturno es un planeta visiblemente achatado en los polos con un ecuador que sobresale formando un esferoide ovalado. Los diámetros ecuatorial y polar son de 120.536 y 108 728 km, respectivamente. Este efecto es producido por la rápida rotación del planeta, su naturaleza fluida y su relativamente baja gravedad. Los otros planetas gigantes son también ovalados pero no en tan gran medida.

Su densidad

Saturno posee una densidad específica de 690 kg/m³, siendo el único planeta del sistema solar con una densidad inferior a la del agua (1000 kg/m³). El planeta está formado por un 95 % de hidrógeno y un 5 % de helio. El volumen del planeta es suficiente como para contener 740 veces la Tierra, pero su masa es solo 95 veces la terrestre, a causa de la ya mencionada baja densidad media.

Su tamaño

Comparado con el planeta Tierra, el tamaño de Saturno es nueve veces mayor, y su órbita está nueve veces más lejos del Sol. Esto significa que si observamos desde el Sol a la Tierra y a Saturno cuando están en el mismo punto, en un nodo de intersección de sus órbitas, la Tierra tiene el mismo tamaño aparente que Saturno.

El interior

Probablemente contenga un núcleo formado por materiales helados acumulados en la formación temprana del planeta y que se encuentran en estado líquido en las condiciones de presión y temperatura cercanas al núcleo. Este se encuentra a temperaturas en torno a 12 000 K (11726.85℃)

Saturno gira alrededor del Sol a una distancia media de 1 418 millones de kilómetros en una órbita de excentricidad de 0,056, que sitúa el afelio a 1 500 millones de km, y el perihelio a 1 240 millones de km. Saturno se encontró en el perihelio en 1974. El periodo de traslación alrededor del Sol es de 29 años y 167 días, mientras que su período sinódico es de 378 días, de modo que, cada año, la oposición se produce con casi dos semanas de retraso respecto al año anterior. El período de rotación sobre su eje es corto, de 10 horas y 14 minutos, con algunas variaciones entre el ecuador y los polos.

Los elementos orbitales de Saturno son modificados en una escala de 900 años por una resonancia orbital de tipo 5:2 con el planeta Júpiter, bautizado por los astrónomos franceses del siglo XVIII como la grande inégalité (Júpiter completa 5 vueltas por cada 2 de Saturno). Los planetas no se encuentran en una resonancia perfecta, pero están lo suficientemente cercanos a ella como para que las perturbaciones a sus respectivas órbitas sean apreciables.

El fin de la misión

Al llegar el fin de sus misiones, debido al agotamiento del combustible que les permite cambiar de trayectoria aprovechando las fuerzas gravitacionales, algunas sondas espaciales son abandonadas orbitando perpetuamente los objetos celestes que han estudiado, pero en este caso los científicos no quieren correr riesgos. De caer accidentalmente en Encélado o en alguna de las otras 61 lunas de Saturno (Registradas), algunas de las cuales pudieran tener características similares, como Titán, los organismos microscópicos vivos que pudiera portar Cassini podrían comprometer el eventual desarrollo de vida en ella.

Nave Cassini, choque final contra Saturno

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La sonda Cassini, un proyecto conjunto de la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la italiana (ASI), va a ser ahora puesta en un curso por una zona no explorada entre Saturno y sus anillos para que, a los 122.000 kilómetros por hora a que vuela, entre en la atmósfera gaseosa de ese planeta en septiembre próximo. De este modo, el robot espacial “se romperá, derretirá, vaporizará y se convertirá en una parte del mismo planeta al que partió hace 20 años para explorarlo”, aseguró el responsable del proyecto Cassini, Earl Maize.