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El Big Ben no se llama Big Ben

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Además tuvo un traspié en su intachable puntualidad de gentleman: sin explicación posible se aceleró y marcó las horas seis segundos antes de lo debido.


Era algo como para desacomodar al más flemático de los londinenses, de manera que sus tres relojeros treparon la torre, examinaron todo, no lograron encontrar la causa, pero lo pusieron en hora. En los días siguientes, el reloj más famoso del mundo no adelantó… ¡pero se retrasó!. Así que sus guardianes en lugar de visitarlo tres veces por semana, desde agosto pasado lo controlan todos los días.

Big Ben, London
.¿Cómo se ajusta un reloj como ese? El corazón del mecanismo es un péndulo al ritmo de cuyas oscilaciones giran los engranajes; para enlentecerlo le van agregando antiguas y pesadas monedas de un penique; para acelerarlo, las quitan. Siendo Londres, no podía faltar el detalle misterioso y fantasmagórico: los técnicos agregaron y quitaron sucesivamente, con el resultado de que alguna vez adelantaba y otra vez atrasaba… hasta que al péndulo le devolvieron el peso original. ¡Santo remedio! A partir de ese momento, se comportó con la puntualidad que se espera de un británico.

..“Es un poco temperamental”, le comentó uno de los técnicos a la BBC; lo cual es de esperarse en un anciano de 156 años que se mantiene en marcha las 24 horas, 365 días al año, bajo la expectante vigilancia de millones de turistas y miles de londinenses que levantan el cuello cuando nadie les puede descubrir ese gesto desacomodado.

Comenzar el año junto al Big Ben, una espectacular posibilidad, tanto o más famosa que los festejos en Times Square de Nueva York

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Decíamos que no se llama Big Ben, puesto que ese es el nombre de la campana. Tampoco la torre se denomina así: su nombre oficial es Elizabeth Tower, antes conocida como The Clock Tower, aunque en 1856 la inauguraron como St. Stephen Tower. La torre está ubicada en uno de los extremos del Palacio de Westminster, la sede del parlamento del Reino Unido.

.El edificio en sí es admirable, tanto por su elegante estilo tan británico, como por ser la tercera torre de reloj más alta del mundo. Sin embargo, lo que resalta, lo que se convirtió en un símbolo de la ciudad y hasta del temperamento británico, es ese reloj de cuatro caras, indiscutidamente el más grande de todos los relojes. El péndulo del que hablábamos, tiene 13 metros de largo y 300 kilos de peso que es el corazón del mecanismo.

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Curiosamente fue inventado por un abogado… que también llevaba el presuntuoso título de “horólogo”. El péndulo está resguardado de las circunstancias climáticas en un recinto cerrado, encima de él está el imponente mecanismo de 5 toneladas de peso. En ese recinto se atesoran los peniques, cuyo peso y circunferencia están calculados para que, quitando o agregando uno, la velocidad del reloj varíe 0,4 segundos al día.

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La verdadera “Big Ben” es entonces la campana principal dentro de la torre, la más destacada del carrillón. Y si quieren la verdad verdadera, tampoco es esa campana, sino la malograda original una magnífica pieza de 16 toneladas que era orgullosamente exhibida y bautizada en el New Palace Yard, a la espera de que terminaran la torre. Se discute si el nombre se lo debió al primer encargado de la construcción del edificio Benjamin Hall o si fue un reconocimiento al boxeador Ben Caunt, que era big, era ben y hacía sonar a todos los que subían al ring.

.Esa campana primigenia no tuvo buen futuro. Aunque discretamente hay poca información sobre si se cayó desde todo lo alto o se quebró por una mala maniobra menos espectacular, la cuestión es que la verdadera “Big Ben” quedó inservible. La sustituyeron por otra que heredó su nombre y que solo pesa prudentes 13,8 toneladas. La escoltan otras cuatro campanas que dan los cuartos, como puede comprobar cualquiera que consulte la BBC o que admire el video que acompañamos.

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.El alto total de la torre es de 96,3 metros, si mis admirados londinenses me permiten utilizar esos parámetros tan “continentales”. Los primeros 61 metros están construidos en ese inimitable ladrillo rojísimo, revestido de piedra caliza de sobrio color arena. Los 35 metros restantes, explica la Wikipedia, corresponden al remate y a la aguja, todo en hierro fundido. El reloj (en realidad son cuatro relojes sincronizados) están ubicados a 55 metros de altura.

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.¿Te gustaría ver el mecanismo y las campanas por dentro? Lo siento, no está habilitada al público… aunque los residentes del Reino Unido tienen el privilegio de solicitar una visita con antelación. No hay ascensor, así que deberán trepar 334 escalones para llegar hasta el reloj. Debe ser una experiencia alucinante cuando debido a diferencias térmicas, la torre oscila interpretando una milimétrica danza que ya la desvió 220 milímetros de la vertical.

.¡No me digas que no es una de las construcciones más elegantes que hayas visto! Las cuatro esferas las diseñó Augustus Pugin y constan de 312 piezas de cristal opaco que pueden retirarse para ajustar las manecillas, los marcos son dorados y en la base de cada cara hay un único mensaje en latín que se repite: DOMINE SALVAM FAC REGINAM NOSTRAM VICTORIAM PRIMAM (Dios guarde a nuestra reinaVictoria I).

London during The Blitz (3)

Te podrás imaginar con qué empeño los bombarderos alemanes trataban de destruir a este símbolo de Londres, que salvo casos muy excepcionales que mencionamos al final, jamás dejó de medir el tiempo y de tranquilizara los londinenses con su patriótica melodía. El 10 de mayo de 1941 una bomba destruyó buena parte de la Cámara de los Comunes y dañó el tejado de la torre del reloj… pero el Big Ben no se detuvo, ni atrasó, ni arrugó. Son los propios londinenses los que están haciendo tambalear a su símbolo al excavar nuevos túneles para el subterráneo cerca de Westminster. La torre tiene a inclinarse desde el 2003 y la desviación ya es apreciable a simple vista. Todavía no hay riesgo, pero lo último que querría la ciudad, sería una torre inclinada como la de Pisa.

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La “torre inclinada” de Londres

Averías, reparaciones y otros incidentes
Los editores de la Wikipedia recopilaron las principales vicisitudes del Big Ben a lo largo de toda su valerosa historia.
• 1916: en la Primera Guerra Mundial, las campanas fueron silenciadas y el reloj dejó de iluminarse de noche durante dos años para evitar ataques de loszepelines alemanes.10
• 1940-1941: aunque las campanas siguieron funcionando, el reloj dejó de iluminarse de noche durante la Segunda Guerra Mundial, para evitar servir de guía a los pilotos del Blitz.10
• 31 de diciembre de 1962: el reloj se atrasó debido a la gran cantidad de nieve acumulada entre las agujas, por lo que el año nuevo entró con 10 minutos de retraso20
• 5 de agosto de 1976: el reloj sufrió su primera y por ahora única avería. Debido al desgaste del metal, el mecanismo del repique del reloj se rompió. El reloj fue reactivado de nuevo el 9 de mayo de 1977. Fue el periodo de tiempo más largo que el reloj estuvo sin funcionar desde su construcción. Durante este tiempo, la BBC Radio 4 tuvo que guiarse por el Greenwich Time Signal.21 Aunque hubo paros menores entre 1977 y 2002, cuando el mantenimiento del reloj corría a cargo de la antigua empresa relojera Thwaites & Reed, fueron reparadas en poco tiempo y no se consideraron paros. Hasta 1970, el mantenimiento fue realizado por la empresa original fundada por Edward John Dent, y desde 2002 corre a cargo del personal del Parlamento.
• 27 de mayo de 2005: el reloj se detuvo a las 22:07, posiblemente debido al clima caluroso (las temperaturas en Londres habían alcanzado los 31,8 °C). Volvió a funcionar pero se detuvo a las 22:20 y permaneció parado durante 90 minutos antes de volver a funcionar.22
• 29 de octubre de 2005: el reloj fue detenido durante aproximadamente 33 horas para revisarlo. Fue el mantenimiento más largo en 22 años.23
• 5 de junio de 2006: las campanas de los cuartos fueron retiradas durante cuatro semanas24ya que una de ellas estaba dañada y necesitaba una reparación. Durante este tiempo, la BBC Radio 4 emitió cantos de aves junto al Greenwich Time Signal en lugar de la emisión habitual de las campanadas.25
• 11 de agosto de 2007: el reloj fue detenido durante seis semanas para hacer reparaciones. Se reemplazaron partes del mecanismo y el martillo de la gran campana, por primera vez desde su instalación.26 Durante las reparaciones, el reloj no funcionó mediante el mecanismo original, sino mediante un motor eléctrico.27 De nuevo, la BBC Radio 4 tuvo que emitir el Greenwich Time Signal durante este tiempo.
• 18 de agosto de 2014: A las 09.00 GMT se desconectó el mecanismo del reloj, con las agujas señalando las doce en punto, para facilitar las labores de limpieza de las cuatro caras y que se prolongarían cuatro o cinco días, según las condiciones climatológicas.28 La última vez que se llevá a cabo una limpieza fue en 2010.

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